El Hortelano es una pequeña empresa familiar ubicada en el municipio de Casarabonela, justo en el centro de la provincia y perteneciente a la comarca de Sierra de las Nieves. Dedicada a la elaboración, envasado y comercialización de alimentos vegetales, tanto al natural como cocinados, sus preparados se realizan de un modo totalmente artesanal, sin conservantes, colorantes ni aditivos químicos, solo con productos autóctonos de temporada y recolectados en su punto óptimo de maduración para brindar una altísima calidad. 

Entre las distintas elaboraciones, creadas por El Hortelano, podemos destacar sus mermeladas de higo, fresas o melocotón, el tomate frito con AOVE malagueño, el tomate al natural, el pisto, así como sus reconocidos y exquisitos gazpachos, porras y salmorejos, con los que se dieron a conocer hace tres años y que los animó a crear una gama de productos ricos, sabrosos y saludables. 

El deseo por innovar y aprovechar la excelente materia prima que se produce en las comarcas cercanas, es lo que lleva a su fundador, Sebastián Gómez Ponce, a lanzar el producto que se ha convertido en la estrella del momento, las alcachofas confitadas estilo Málaga. Una variedad de alcachofa muy específica, con un calibre inferior a 120 gramos, realmente tiernas y que el propio Sebastián cultiva con esmero, junto con dos productores de confianza de la zona, “descartando siempre los pesticidas”. 

Azar, reconocimiento, alma y perfeccionamiento

“El azar” ha influido, en cierto modo, en el nacimiento de esta pequeña compañía bonelense. En 2015, Sebastián Gómez Ponce, que durante 12 años fue alcalde de su pueblo, se reconvierte con un proyecto donde el apoyo y la labor de su esposa, Paqui Gómez Prado, se hacen imprescindibles. Paqui y Sebastián comienzan a realizar gazpacho casero, ofreciéndolo a los clientes y negocios cercanos al modesto establecimiento que ella regenta en Mijas. “La magnífica aceptación que obtuvimos con este producto nos alentó a probar también con la porra y el salmorejo”, nos relata Sebastián.

Se forma a conciencia, asistiendo a cursos y leyendo todo lo que puede sobre cultivos y conservación. Respaldado en todo momento por Paqui, “el alma de la empresa”, los productos y alimentación de temporada de El Hortelano salen al mercado “con tanta ilusión como miedo”. Sebastián nos cuenta como en esos comienzos tuvieron que llegar a tirar más de 300 litros de gazpacho recién hecho por un fallo en las cámaras frigoríficas. También alude a aquellas innumerables visitas, recorriendo comercios y restaurantes intentando vender sus gazpachos y salmorejos y llegar a casa rendido y desmoralizado. Sin embargo, el empuje constante de Paqui y las píldoras de ánimo, que poco a poco iban trasmitiéndole los clientes satisfechos, fueron los motores para continuar su andadura. “Recuerdo un día que llegué al restaurante de un cliente habitual y mientras hablaba con el dueño, un señor que estaba en la barra, al escuchar la conversación, comentó algo así como que era imposible que estuviera tan bueno como uno casero. El dueño del restaurante animó al cliente a probarlo y valorar después. Fue entonces cuando este cliente, asombrado, me dijo: dame 10 botes y dime cuánto es”, nos describe Sebastián con una amplia sonrisa.

Durante tres años, la familia Gómez trabajó con ahínco en sus escasos 8 m2, mejorando y adaptando las recetas de sus sopas frías, según el tipo de tomate. “Usamos tomates de pera, castellano y huevo de toro y cada variedad requiere unos ingredientes y unas proporciones. Eso sí, el gazpacho es tomate y solo tomate con AOVE de Málaga, no lleva pan, no está pasteurizado y su sabor tan auténtico deriva de la maduración del tomate al sol y una recolección en el momento adecuado”, aclara.

Deseo por innovar

El deseo por innovar y seguir potenciando los alimentos de temporada llevan a Sebastián a ampliar su repertorio de productos, elaborando carne de membrillo y mermeladas con frutas de temporada con sólo un 30% de azúcar. Le siguen el tomate frito con AOVE Málaga, el tomate de pera entero, pelado y al natural, el pisto vegetal e incluso un preparado denominado Yateguiso, que es la base para un buen sofrito, para guisar un potaje o “para acompañar a un plato de pasta”, nos indica.  

Hoy día, las instalaciones de El Hortelano tienen 50 m2, pero siguen contando con unos utensilios y maquinaria básicos donde, cuatro personas, ocho en temporada alta, se afanan por sacar adelante una producción, totalmente artesanal, que ellos mismos comercializan y distribuyen a más de 60 comercios locales, bares, restaurantes y supermercados, llegando incluso a posicionarse en una de las grandes cadenas de alimentación.

Las habitas tiernas confitadas con cebolleta y AOVE de la tierra junto con las alcachofas, bien al natural o confitadas al estilo Málaga o en AOVE al aroma de romero, son las últimas novedades incorporadas por El Hortelano. Cerca de tres hectáreas dedicadas al cultivo de la alcachofa ha generado que en el obrador de Sebastián se envasen 150 kilos de alcachofas diarias, que se presentan, en botes de cristal, en dos tipos de formato, de medio y un kilo. “Una cantidad que puede parecer pequeña, pero que, si tenemos en cuenta que todo se hace de forma manual, desde limpiarlas, pelarlas hasta envasarlas, procurando cuidar al máximo cada uno de los procesos, requiere una dedicación plena de todo nuestro equipo humano”, nos explica.

El espíritu innovador y de lucha que ha demostrado Sebastián le ha valido el reconocimiento en la V edición de los ‘Premios Coraje de l@s autónom@s andaluces’, celebrados en diciembre de 2020, unos galardones organizados por la Unión de Profesionales y Trabajadores Autónomos de Andalucía (UPTA) con el apoyo de la Consejería de Empleo, Formación y Trabajo Autónomo de la Junta de Andalucía, y en los que Sebastián fue distinguido a nivel regional por su emprendimiento a través del trabajo autónomo, poniendo en valor el consumo sostenible, usando envases únicamente de cristal para sus conservas y abonando a sus clientes el 50% del valor del recipiente a su retorno, procurando así una reducción del impacto en la huella de carbono. Toda una apuesta por el desarrollo local y rural.

Llegar a toda España

Asimismo, y unidos a Sabor a Málaga en julio de 2018, han asistido a diversas ferias comarcales y a grandes encuentros como Madrid Fusión 2020, donde sus alcachofas confitadas sorprendieron a chefs y a numerosas personalidades del sector de la hostelería.

Su objetivo a corto plazo está centrado en implantar un punto de venta online y poder hacer llegar sus productos a toda la península, “con garantía de calidad, sabor y con todos sus nutrientes”. Cuenta con perfiles en redes sociales, como Facebook e Instagram, que gestiona “mi hijo Álvaro, con tan solo 15 años y apasionado de la Biología”.

Sebastián se crió viendo cocinar a su madre y admirando a su padre, un labrador que tuvo que “pegarse al ladrillo” porque el campo no daba para comer. “El nombre de alimentos El Hortelano está dedicado a mi padre, quien me enseñó mucho de lo que sé”. Enamorado del campo, Sebastián ha conseguido dejar atrás otros tiempos y ha descubierto su vocación. Un hombre sencillo que encuentra en su huerto un trocito de libertad y que nos invita a deleitarnos con los productos de temporada y con recetas tan deliciosas como el Pipeo, un plato típico de Casarabonela, con lechuga y pipas de haba, a la que se le añade un majado de ajos, almendra y pan frito “y al que se le puede incorporar unas exquisitas alcachofas” de El Hortelano. 

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